Le terme de « démence » est dérivé du latin « de-mens » (de = privé de ; mens = esprit, raison) et signifie littéralement « privé de raison ».

La démence est un terme générique désignant une altération des facultés cognitives, qui est suffisamment grave pour porter atteinte à la vie quotidienne.

Il s’agit d’une maladie chronique du cerveau au cours de laquelle les cellules nerveuses et les connexions entre ces cellules dans le cerveau se modifient ou sont détruites. Ceci entraîne des perturbations dans le domaine de la mémoire, de l’orientation, de l’attention, de l’expression verbale, de la compréhension linguistique et des capacités cognitives. Outre les altérations intellectuelles, les cas de démence peuvent aussi entraîner des modifications de l’humeur, de la motivation et du comportement social.

Caractéristiques générales d’une démence:

  • Distraction et problèmes de mémoire: difficultés à assimiler, mémoriser et se rappeler de nouvelles informations.
  • Difficultés de langage: difficultés  à trouver le mot adapté; utilisation de mots inexacts ou à la sonorité similaire; formation de phrases décousues; problèmes de compréhension du langage parlé.
  • Difficultés à reconnaître des objets connus.
  • Perte de l’orientation temporelle et spatiale: confusion des jours, mois, saisons ou même des années; problèmes pour lire l’heure; se perdre dans des environnements connus.
  • Perte des capacités de planification, d’organisation et de résolution de problèmes.
  • Modification de la personnalité, de la motivation, de l’humeur (dépression, angoisses ou agitation) et du comportement social.

La maladie d’Alzheimer est la forme de démence la plus répandue.